Opinión

Tenemos que hablar sobre el consumo pandémico de alcohol

No podemos ignorarlo por más tiempo: Tenemos que hablar sobre el consumo de alcohol durante la pandemia.

Un nuevo estudio del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo (NIAAA, por su sigla en inglés) reveló que el número de muertes relacionadas con alcohol en 2020 fue tan alto que superó la cifra de muertes por COVID-19 entre las personas de 16 a 64 años. Anteriormente, el aumento anual promedio era poco más del 2%; entre 2019 y 2020 se disparó a más del 25%. El mayor incremento en la mortalidad ocurrió entre las personas de 35 a 44 años, aunque las tasas de fallecimientos asociadas con el alcohol aumentaron en todos los grupos de edad.

Aaron White, el autor principal del estudio y asesor principal del director del NIAAA, me dijo que espera que las cifras de 2021 sean incluso más altas. “Ya estábamos desgastados como país en términos de bienestar mental”, sentenció. “La pandemia lo empeoró todo”.

White señala una tendencia particularmente preocupante: el aumento del consumo de alcohol en las mujeres. De hecho, una encuesta publicada en Journal of the American Medical Association reveló que el consumo excesivo entre las mujeres se había incrementado un 41% durante los primeros meses del COVID-19.

Laura Bierut, profesora de psiquiatría de la Universidad Washington en San Luis, le atribuye el impacto desproporcionado a la pérdida de estructura así como al nivel mayor de carga que soportan las mujeres. “Se ha difuminado la línea entre el hogar y el trabajo”, afirmó. “Es mucho más fácil sentarse a beber en casa que en la oficina. Además, el COVID-19 ha sido en particular duro para las mujeres: han salido de la fuerza laboral en mayores cantidades que los hombres, y las responsabilidades familiares recaen predominantemente en las mujeres”.

¿Cómo pueden las personas reconocer si su consumo de alcohol es excesivo? Los expertos con los que hablé mencionaron varias herramientas, como la definición de consumo de riesgo de alcohol del NIAAA y los criterios de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría para el trastorno por consumo de alcohol.

White aconseja que las personas analicen su relación con el alcohol por medio de varias preguntas: “Cuando bebes, ¿cuánto bebes y por qué razón? ¿Te preocupa quedarte sin alcohol? Cuando viajas, ¿te preocupa no poder conseguir alcohol? ¿Tienes problemas para dormir si no tomas? Si rara vez pasas un día sin alcohol y recurres a la bebida cada vez que estás ansioso o deprimido, es una señal de que necesitas reconsiderar tu consumo de alcohol”.

Hay muchas maneras de buscar ayuda. Hablar con tu médico de cabecera siempre es un buen primer paso; esa persona puede ayudarte a evaluar tu riesgo y referirte a atención especializada. El NIAAA tiene un navegador en línea que ayuda a conectar a las personas con posibles tratamientos.

Aquellos que no cumplan con los criterios formales para el trastorno por consumo de alcohol pero quieran reducir su ingesta pueden “explorar la recuperación y la sobriedad sin comprometerse con un diagnóstico formal”, afirmó Mittal. Eso incluye unirse a grupos como Alcohólicos Anónimos o SMART Recovery, y buscar apoyo y orientación individual entre pares.

White recomienda que las personas prueben alejamientos periódicos del alcohol, como la de “enero seco”. “No significa dejar de beber para siempre”, afirmó. Incluso reconocer la posibilidad de estar teniendo un consumo de riesgo es un buen comienzo. “Si no estás listo para cambiar tus hábitos en este momento, ten en cuenta que lo que estás haciendo podría no ser sostenible, y en algún momento en el futuro tendrás que hacer ajustes”.

La buena noticia es que no es demasiado tarde para hacer un cambio. Reducir el consumo de alcohol hoy puede conducir a mejoras rápidas en la salud. A medida que los estadounidenses regresan a más aspectos de la normalidad previa a la pandemia, este es el momento de reiniciar y buscar remplazar los hábitos dañinos con otros que sean más saludables para nuestro bienestar físico y mental.

The Washington Post