Tecnociencia

La historia de TikTok, la red social que logró lo imposible: derrotar a Instagram

No es la red social con más usuarios. Pero todo el mundo habla de TikTok. Estados Unidos quiere prohibirla y ha sido denunciada en varias ocasiones. ¿Por qué es una app tan polémica? ¿Cuál es su historia?

Tiene la mitad de usuarios de Facebook. Pero sumándole usuarios chinos, supera a WhatsApp e Instagram. Y, aunque todavía está lejos de adelantar a Facebook y YouTube, TikTok es la app de moda. Solo hay que ver cómo sus videos se suben también a Twitter o Instagram y se comparten por WhatsApp. Y a diferencia de su competencia, es una de las pocas redes sociales que no está en manos de una empresa estadounidense. Es por ello que está en el punto de mira de las instituciones de ese país.

Un grupo de políticos de Estados Unidos ven en TikTok una amenaza. Hasta el punto de querer prohibirla. A nivel estratégico, porque sospechan de que detrás de TikTok está China. En lo empresarial, porque a diferencia de las demás redes sociales de moda, TikTok no pertenece una compañía made in USA. Y en lo personal, consideran que TikTok está pervirtiendo a la juventud. Una denuncia que ya vivió Estados Unidos cuando, tiempos atrás, quiso prohibir los cómics o los videojuegos

Mentiras, sospechas, bulos, medias verdades y certezas se mezclan para intentar desprestigiar al rival. Es cierto que TikTok padece todos los males que vemos también en Twitter, Instagram o Facebook. Los dos principales, promover videos con contenido reprochable y nocivo para los más jóvenes. Y, en segundo lugar, usar datos personales con demasiada ligereza, con sospechas de espiar a determinados usuarios.

Por ello, muchos creen que TikTok se emplea para influir en la opinión pública, especialmente en periodos electorales, y para espiar a empleados y altos cargos de la Administración estadounidense. Nada nuevo, si recordamos el escándalo de Facebook y Cambridge Analytica. O si tenemos en cuenta que Twitter, Instagram y Facebook difunden contenidos antivacunas, terraplanistas, de extrema derecha y bulos en general.

¿Quién dirige TikTok?

CEO de TikTok, Shou Zi Chew

TikTok tenía en enero de 2024 casi 1.600 millones de usuarios activos mensuales. Más de 2.300 millones si sumamos TikTok y su versión china, Douyin. Como vimos al principio de este artículo, una cifra que coloca a TikTok como tercera red social más popular en todo el mundo, solo superada por Facebook y YouTube. La primera en un claro declive. El rango de edad entre 25 y 34 años es el más numeroso. Por su parte, YouTube “sobrevive” combinando videos cortos, directos, videos más tradicionales y televisión de pago en Estados Unidos. En cambio, TikTok está en boca de muchos. Y sus videos se exportan a las demás redes sociales.

Poco sabemos de quienes manejan TikTok, a diferencia de las demás redes sociales. Todos conocemos a Mark Zuckerberg (Facebook) o Elon Musk (Twitter), por poner dos ejemplos. Pero, ¿quién es el CEO de TikTok? Muchos lo conocimos gracias a las sesiones que se celebraron en el Congreso de Estados Unidos. En ellas, Shou Zi Chew, CEO de TikTok desde 2021, tuvo que responder a preguntas de los congresistas.

Nacido en Singapur, casado y con dos hijos, el actual CEO de TikTok sustituyó a Kevin A. Mayer, que había ocupado el puesto durante tres meses. El propio Chew había sido nombrado CFO en ByteDance ese mismo 2021. ByteDance, la empresa propietaria de TikTok. Y, previamente, había sido CFO en Xiaomi (2015). Y si tiramos más atrás en el tiempo, en 2006 trabajó para Goldman Sachs en Londres y en 2008 en DST Global, una agencia de capital riesgo de origen ruso con inversiones en empresas chinas como JD.com, Alibaba, Xiaomi o la propia ByteDance.

El nacimiento de ByteDance

Fundador y CEO de ByteDance, Zhang Yiming

La historia de TikTok va ligada a su empresa madre, ByteDance. Fue fundada por Zhang Yiming en 2012. Durante su formación universitaria, empezó estudiando microelectrónica. Pero pronto decidió cambiar por la ingeniería de software. Y al salir de la universidad, en 2006 entró como quinto empleado de la web de viajes Kuxun. Comprada por TripAdvisor en 2009. Un año después de trabajar en Kuxun, fue promocionado a director técnico. Y en 2008, deja esta compañía y se va a Microsoft.

Un cambio breve, ya que pronto creó su primera startup, Fanfou. No fue bien. Y decidió montar otra startup en 2009, 99fang. Segundo proyecto fallido. A la tercera va la vencida. En 2012 crea ByteDance. Y de ahí surge Toutiao, una app para compartir noticias que en dos años ya tenía más de 13 millones de usuarios diarios. Aunque, Toutiao nace antes de ByteDance, de manera que la primera app oficial de esta compañía es Neihan Duanzi. Una app para compartir memes de internet. Ambas apps gozan de éxito. Así que, con la vista puesta en todos los mercados posibles, más allá de China, su tercer éxito fue Douyin, una app de videos. Lanzada a finales de 2016, en un año ya tenía 100 millones de usuarios.

Para ampliar el éxito de Douyin a todo el mundo, Zhang Yiming decide renombrar su app fuera de China con el nombre de TikTok. Y para asegurarse que TikTok iba a funcionar bien en todo el mundo, decide fusionarla con una app que ya entonces gozaba de éxito, la plataforma de videos cortos Musical.ly. La compró por 1.000 millones de dólares. Curiosamente, Musical.ly también era de origen chino, ya que tenía sede en Shanghai. Pero lo importante era que tenía oficina en Santa Monica, California.