Ciencia

¿Es Plutón un planeta o no?

Hace quince años, los astrónomos celebraron una conferencia que lo excluyó de la lista los planetas: pero no todos los científicos están de acuerdo.

Vayamos al grano desde el principio: ¿es Plutón un planeta o no? Para las personas de cierta edad, las que aún recuerdan la Unión Soviética y Yugoslavia, no hay duda: es el noveno y último planeta del sistema solar. Para los más jóvenes, y los que están más al día, Plutón es un planeta enano o pequeño, demasiado pequeño y lejano, más parecido a otros objetos que orbitan alrededor de nuestra estrella. Y así lo parece la ciencia oficial: han pasado 15 años desde que se tomó la decisión. Pero, como informa The Atlantic, incluso entre los astrónomos el acuerdo está lejos de ser pacífico.

En 2006, los astrónomos se reunieron en Praga para plantearse una pregunta muy sencilla: ¿Cuántos planetas hay en nuestro sistema solar? ¿Eran nueve, o en realidad eran ocho, o quizás incluso doce? Al final de la conferencia, después de acaloradas discusiones, el veredicto estaba dado. Según las nuevas reglas, el sistema solar tenía ocho planetas y Plutón no era uno de ellos.

Pero, ¿Cómo se identifica un planeta? La definición de planeta ha cambiado varias veces a lo largo de los años. En 1801, los astrónomos consideraron que Ceres, un objeto rocoso que divisaron entre Marte y Júpiter, era un planeta, pero 50 años después, tras nuevas observaciones, lo denominaron asteroide. Percival Lowell predijo que un noveno planeta se escondía en algún lugar profundo del sistema solar, y muchos años después fue finalmente encontrado.

Pero Plutón pronto resultó ser diferente de lo que esperaban. No era, como Lowell había imaginado, siete veces más masivo que la Tierra, sino una cosa diminuta, más pequeña que la Luna. Y en comparación con otros planetas, incluso los detalles de su órbita de 248 años eran extraños. Sin embargo, Plutón siguió siendo un planeta.

En la conferencia de 2006 en Praga, algunos astrónomos sugirieron inicialmente una definición de planeta que no sólo conservara el estatus de Plutón, sino que también incluyera algunos otros objetos no planetarios, como Ceres, el antiguo planeta convertido en asteroide. Pero al final de la semana, los participantes habían establecido un nuevo conjunto de criterios para un planeta: debe orbitar alrededor del sol, ser lo suficientemente grande como para que la gravedad lo haya suavizado hasta convertirlo en una esfera, y ser lo suficientemente dominante desde el punto de vista gravitatorio como para eliminar otros objetos de su zona orbital. La última regla eliminó a Plutón.

La decisión fue valiente porque iba en contra del conocimiento común: no se debe pensar que los astrónomos no piensan en el lado popular del asunto. Pero se requiere cierto rigor científico, y si se hubiera incluido a Plutón entre los planetas, se habría incluido a Ceres y a un par de objetos espaciales más, por lo que el público en general se habría escandalizado con la nueva lista.

Sin embargo, esto no estuvo exento de consecuencias, incluso dentro de la propia comunidad científica. Unos días más tarde, unos 300 científicos -un número similar al de los partidarios de la nueva normativa- firmaron una carta de condena de la decisión.

En los años siguientes, se formaron dos facciones opuestas con dos opiniones diferentes: los astrónomos por un lado y los científicos planetarios por otro. Algunos astrónomos, especialmente los que estudian la dinámica de los cuerpos celestes, destacan la escasa influencia de la gravedad de Plutón en su vecindad cósmica. Algunos científicos planetarios, cuyo trabajo no se centra en esos detalles orbitales, afirman que hay mucho más en un planeta. Argumentan que Plutón tiene una serie de características que lo califican como planeta: una atmósfera, actividad geológica, incluso cinco satélites.

Luego, en 2015, la sonda New Horizons sobrevoló Plutón enviando hermosas imágenes que hacen difícil subestimarlo. Una topografía extraordinaria, como un enorme glaciar en forma de corazón hecho de nitrógeno. Sigamos llamándolo planeta, al menos entre nosotros.

 

Esquire

https://www.esquire.com/es/tecnologia/a37500689/pulton-planeta-polemica/